El podio es para “El Conejo”. (Alexis Méndez gana la XXIX Vuelta al Táchira en Bicicleta,1994). XXXI

Crónica tomada del libro: La Vuelta al Táchira en Bicicleta. (53 Años de Historia), escrito por el periodista Misael Salazar Flórez

Por enero de 1994, los aficionados al ciclismo volvimos a quedar huérfanos: no se corrió la vuelta al Táchira en este mes como era la tradición.

Tuvimos que esperar de nuevo al mes de septiembre para que tan solo 54 ciclistas de Colombia, Cuba y Venezuela comenzaran a transitar los 1.167 kilómetros de la vuelta al Táchira en su edición veintinueve que constaba de 10 etapas.

No eran muchos los favoritos, pero entre ellos se hallaban el colombiano Álvaro Lozano, el cubano Noel Betancourt, Robinson Merchán «El Panamericano», Joselín Saavedra, Ronel Bermúdez y el tachirense Alexis Méndez, conocido como «El Conejo», quien había ganado el Tour de Guadalupe en 1989 y fue campeón panamericano en Medellín en la prueba por puntos y campeón de la Vuelta de la Juventud en Venezuela.

Defendía los colores de la Lotería del Táchira, Alexis Méndez y con ese equipo emprendió la larga travesía en busca del máximo trofeo.

Entre El Fuerte Murachí-EI Piñal-Abejales y El Piñal, se disputó la primera etapa de aquella vuelta, etapa que ganó el cubano Daniel Fuentes. Obviamente, el isleño se convirtió en el primer líder de la vuelta.

La segunda fracción de la vigésima novena vuelta se corrió entre las localidades de Cordero-San Cristóbal-El Piñal y Palmira, sobre una distancia de 127,3 kilómetros, que ganó el lotero Carlos Maya y donde Manuel Guevara, del registro de la Alcaldía de Cabimas, se apoderó del liderato.

Carlos Maya repitió el triunfo en la etapa y Manuel Guevara continuó como líder tras culminar el tercer tramo que correspondió al tradicional circuito de las avenidas España y 19 de Abril.

«El Panamericano» Robinson Merchán ganó el cuarto tramo que arrancó en la capital tachirense y condujo la caravana hasta Colón, pasando por Táriba, Lobatera y Michelena. Guevara siguió portando la camiseta de líder.

«El Conejo» asume el liderato

Luego de recorrer 106 kilómetros, entre la capital del municipio García de Hevia (La Fría) y La Grita, ganó Ronel Bermúdez, del registro de Desurca-Cadafe, pero «El Conejo» Alexis Méndez asumió el liderato de la carrera.

La sexta fue una etapa doble, con una contra reloj de 13,7 kilómetros disputada entre la Plaza Bolívar de San Pedro del Río y Lobatera, donde el merideño Carlos Maya hizo suyo el triunfo y la parte «B’, entre Lobatera, Michelena, Palo Grande, Capacho, Ureña, Cúcuta y San Antonio del Táchira’, ganada por Robinson Merchán, donde Alexis Méndez mantuvo intacta su aspiración a coronarse como ganador de la vuelta.

Carlos Maya ganó 5 de las 10 etapas de la vuelta

Carlos Maya ganó la séptima etapa saliendo de Táriba y regresando a la Perla del Torbes, pasando antes por San Cristóbal y El Piñal. El líder seguía siendo «El Conejo» Alexis Méndez’, quien mantuvo esa condición cuando concluyó la etapa número ocho, entre San Josecito y Siberia que ganó Nelson Gélvez.

La novena fue una larga jornada que condujo la caravana ciclística desde San Agatón hasta el Cerro El Cristo, pasando por El Piñal, San Cristóbal, Táriba, Peribeca y Capacho. Aquí volvió a ganar Carlos Maya. Aquí Alexis Méndez continuaba siendo el más firme aspirante al título de la vuelta.

Ronel Bermúdez ganó la décima etapa que partió en Rubio y terminó en San Cristóbal, no sin antes ir a Ureña, San Antonio del Táchira y regresar a la ciudad Pontálida. Como vemos, en esta vuelta la caravana pasó varias veces por la ciudad de El Piñal. Los especialistas, entre ellos Jesús María Ortiz, atribuyen este hecho a que José «Cheo» Goncalvez era el alcalde del municipio Fernández Feo y presidente de la Asociación Tachirense de Alcaldes (UTAL). Ya se había decidido que la vuelta regresara al tradicional mes de enero y se concluye que esta vuelta se hizo solo por cumplir con el calendario. Quizás por ello muchos creen que fue esta una vuelta que dio vergüenza.

Alexis Méndez, quien había nacido en Táriba y quien tenía 24 años de edad, subió al podio a recibir el máximo trofeo, el mismo que lo acreditaba como el ganador de la vigésima novena vuelta al Táchira y subió acompañado de otro lotero, Carlos Maya y el hombre de Desurca-Cadafe, Eddinel Figueroa.

El mismo año que Alexis Méndez ganó la vuelta al Táchira, se coronó campeón de la Vuelta al estado Zulia. En 1996 ganó el Clásico de la Virgen de la Consolación y en el año 2000, cuando Noel Vásquez ganaba su primera vuelta al Táchira, «El Conejo» Méndez se coronaba campeón de la Vuelta de la Independencia Nacional disputada en la República Dominicana.

Récord de Maya

Carlos Maya, el nacido en El Vigía y quien defendía los colores de la Lotería del Táchira, ganó 5 etapas de la vuelta al Táchira de 1994. Ganó la segunda etapa que culminó en Palmira, la tercera etapa que correspondió al circuito en San Cristóbal, la contra reloj que terminó en Lobatera, la séptima etapa que comenzó en Táriba y culminó en Táriba y la novena etapa que comenzó en San Agatón y concluyó en El Cerro El Cristo. Es decir, ganó la mitad de las etapas disputadas y apenas logró el título de sub campeón de la carrera. Maya aún posee el récord como el ciclista que ha ganado mayor número de etapas en una vuelta al Táchira. Otra vez el campeón fue un ciclista que no ganó una sola etapa de la vuelta: Alexis Méndez, «El Conejo».

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