Coronavirus: Los científicos corren para desarrollar una vacuna

Un nuevo virus mortal. Miles de personas infectadas. No hay cura. No hay vacuna.

Hemos estado aquí muchas veces antes.

vacuna de coronavirus

Sólo en los últimos cinco años, el mundo se ha enfrentado a brotes de Ébola, Zika, otro coronavirus llamado Mers (Síndrome Respiratorio de Oriente Medio), y ahora el virus conocido simplemente como «2019-nCoV».

Ya ha infectado a miles de personas y ha matado a más de 100.

Pero a diferencia de muchos brotes anteriores, en los que las vacunas para proteger a las personas han tardado años en desarrollarse, la investigación para una vacuna que ayude a detener este brote se inició a las pocas horas de que se identificara el virus.

Las autoridades chinas dieron a conocer su código genético muy rápidamente. Esa información ayuda a los científicos a determinar de dónde probablemente vino el virus, cómo podría mutar a medida que se desarrolla el brote y cómo proteger a la gente contra él.

Con los avances tecnológicos y el mayor compromiso de los gobiernos de todo el mundo para financiar la investigación sobre enfermedades emergentes, las instalaciones de investigación pudieron entrar en acción rápidamente.

Una velocidad sin precedentes

En el laboratorio de Inovio en San Diego, los científicos están usando un tipo relativamente nuevo de tecnología de ADN para desarrollar una posible vacuna. «INO-4800» – como se llama actualmente – con planes para que entre en pruebas con humanos a principios de verano.

Kate Broderick, vicepresidenta senior de investigación y desarrollo de Inovio, dijo: «Una vez que China nos proporcionó la secuencia de ADN de este virus, pudimos pasarla a través de la tecnología informática de nuestro laboratorio y diseñar una vacuna en tres horas.

«Nuestras vacunas medicinales de ADN son novedosas en el sentido de que utilizan secuencias de ADN del virus para atacar partes específicas del patógeno a las que creemos que el cuerpo responderá con mayor fuerza».

«Luego usamos las células del paciente para convertirse en una fábrica de la vacuna, fortaleciendo los mecanismos de respuesta natural del cuerpo.»

Inovio dice que si las pruebas iniciales en humanos son un éxito, le seguirán pruebas más grandes, idealmente en un escenario de brote en China «para finales de año».

Es imposible predecir si es probable que este brote haya terminado para entonces. Pero si el calendario de Inovio se ajusta al plan, la empresa dice que será lo más rápido que se haya desarrollado y probado una nueva vacuna en una situación de brote.

La última vez que un virus similar – Sars – surgió en 2002 – China tardó en hacer saber al mundo lo que estaba sucediendo. Así que cuando el trabajo en una vacuna comenzó en serio, el brote estaba casi terminado.

El trabajo en estos laboratorios está financiado por la Coalición para la Innovación en la Preparación ante Epidemias (Cepi), formada y financiada por gobiernos y organizaciones filantrópicas de todo el mundo.

Se creó tras el brote del Ébola en África occidental para proporcionar financiación con el fin de acelerar el desarrollo de vacunas para nuevas enfermedades.

La Dra. Melanie Saville, directora de investigación y desarrollo de vacunas en el Cepi, dijo: «La misión es asegurar que los brotes ya no sean una amenaza para la humanidad y desarrollar vacunas para las enfermedades infecciosas emergentes».

‘Pinza molecular’

El Cepi también está financiando otros dos programas que están desarrollando una vacuna para este nuevo coronavirus.

La Universidad de Queensland está trabajando en una vacuna de «pinza molecular» que, según dice, «permite la producción selectiva y rápida de una vacuna contra múltiples patógenos virales».

Moderna Inc. en Massachusetts también ha unido fuerzas con el Instituto Nacional de Alergia y Enfermedades Infecciosas de los Estados Unidos para acelerar su investigación.

La OMS está coordinando esta búsqueda mundial de una nueva vacuna. Dice que está siguiendo el progreso de varias instalaciones de investigación, incluyendo las tres apoyadas por el Cepi.

Aunque se han acelerado los esfuerzos para conseguir una vacuna para este nuevo coronavirus, la investigación se encuentra todavía en una fase temprana en todas las instalaciones en la carrera por encontrar una nueva vacuna. Los ensayos clínicos llevan tiempo y es mejor llevarlos a cabo en un entorno de brote.

No hay garantías de que ninguno de los diseños hasta ahora sea lo suficientemente seguro y efectivo para ser usado en el brote en China.

Ana María Henao-Restrepo del programa de Emergencias Sanitarias de la OMS dijo: «Hemos desarrollado un marco para informar las decisiones sobre qué vacuna(s) candidata(s) debe(n) probarse primero.

«Los expertos considerarán una serie de criterios, entre ellos un perfil de seguridad aceptable, la inducción de respuestas inmunitarias apropiadas y la disponibilidad oportuna de suministros suficientes de dosis de vacunas.

«Comprender la enfermedad, sus reservorios, su transmisión, su gravedad clínica y elaborar medidas eficaces para contrarrestarla es fundamental para el control del brote».

La OMS deberá decidir qué vacuna se probará primero en los seres humanos en los próximos días.

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