Constelaciones de satélites: Los astrónomos advierten de la amenaza a la vista del Universo

Los astrónomos están advirtiendo que su visión del Universo podría estar bajo amenaza.

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A partir de la próxima semana, comenzará en serio una campaña para lanzar miles de nuevos satélites, que ofrecerán acceso a Internet de alta velocidad desde el espacio.

Pero las primeras flotas de estas naves espaciales, que ya han sido puestas en órbita por la compañía estadounidense SpaceX, están afectando las imágenes del cielo nocturno.

Aparecen como rayas blancas brillantes, tan deslumbrantes que compiten con las estrellas.

A los científicos les preocupa que las futuras «megaconstelaciones» de satélites puedan oscurecer las imágenes de los telescopios ópticos e interferir con las observaciones radioastronómicas.

El Dr. Dave Clements, astrofísico del Imperial College de Londres, dijo a la BBC News: «El cielo nocturno es un bien común, y lo que tenemos aquí es una tragedia de los bienes comunes».

Las compañías involucradas dijeron que estaban trabajando con los astrónomos para minimizar el impacto de los satélites.

¿Por qué se están lanzando tantos satélites?

Se trata de acceso a Internet de alta velocidad.

En lugar de estar limitados por cables y alambres, los satélites pueden transmitir el acceso a Internet desde el espacio hasta la tierra.

Y si tienes muchos en órbita, significa que incluso las regiones más remotas pueden tener conectividad.

Para que se haga una idea de las cifras, actualmente sólo hay 2.200 satélites activos volando alrededor de la Tierra.

Pero a partir de la próxima semana, la constelación Starlink –un proyecto de la compañía estadounidense SpaceX- comenzará a enviar lotes de 60 satélites en órbita cada pocas semanas. Esto significará que alrededor de 1.500 satélites han sido lanzados para finales del próximo año, y para mediados de la década de 2020 podría haber una flota de 12.000.

La empresa británica OneWeb tiene como objetivo unos 650 satélites, pero podría llegar a 2.000 si hay suficiente demanda por parte de los clientes.

Mientras que Amazon tiene planeada una constelación de 3.200 naves espaciales.

¿Por qué están preocupados los astrónomos?

En mayo y noviembre, Starlink envió 120 satélites a órbitas por debajo de los 500 km.

Pero los observadores de estrellas se preocuparon cuando la nave espacial apareció como destellos blancos brillantes en sus imágenes.

Dhara Patel, astrónoma del Royal Observatory Greenwich dijo: «Estos satélites son del tamaño de una mesa, pero son muy reflectantes, y sus paneles reflejan mucha de la luz del Sol, lo que significa que podemos verlos en imágenes que tomamos con telescopios.

«Estos satélites también son grandes usuarios de ondas de radio… …y eso significa que pueden interferir con las señales que usan los astrónomos. Por lo que también afecta a la radioastronomía también.»

Advierte que el problema crecerá a medida que aumente el número de satélites en órbita.

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¿Qué podría significar esto para la investigación?

El doctor Clements cree que los satélites podrían tener un impacto real en las observaciones.

«Presentan un primer plano entre lo que observamos desde la Tierra y el resto del Universo. Así que se interponen en el camino de todo.

«Y te perderás todo lo que está detrás de ellos, ya sea un asteroide cercano potencialmente peligroso o el Cuásar más distante del Universo».

Dijo que sería particularmente problemático para los telescopios que hacen grandes estudios del cielo, como el futuro Gran Telescopio de Estudio Sinóptico (LSST) en Chile.

Explicó: «Lo que queremos hacer con el LSST y otros telescopios es hacer una imagen en movimiento en tiempo real de cómo está cambiando el cielo…

«Ahora tenemos estos satélites que interrumpen las observaciones, y es como si alguien caminara disparando un flash de vez en cuando».

Pero el profesor Martin Barstow, un astrofísico de la Universidad de Leicester dijo que algunos de los problemas podrían ser arreglados.

«El número de satélites suena aterrador, pero en realidad el espacio es grande, así que cuando los superpones todos en el cielo, la densidad de estas cosas no va a ser muy grande», dijo.

«Y debido a que los satélites tienen posiciones conocidas, se puede mitigar. Un satélite va a ser un punto en una imagen y puede aparecer como un estallido transitorio de luz – pero usted sabrá acerca de él y puede eliminarlo de la imagen.

«Costará esfuerzo y trabajo a los observatorios para lidiar con ello, pero se puede hacer.»

Para la radioastronomía, sin embargo, las constelaciones podrían plantear un problema mayor – especialmente para los telescopios relativamente nuevos, como el Square Kilometre Array (SKA).

Las señales de radio que usan los satélites serán diferentes de las que buscan los astrónomos, pero aún podrían interferir, dijo el Prof. Barstow.

¿Qué dicen las empresas involucradas?

SpaceX dijo que estaban trabajando activamente con astrónomos internacionales para minimizar el impacto de los satélites Starlink.

Para su próximo lanzamiento, están probando un recubrimiento especial que está diseñado para hacer la nave menos brillante para ver si esto ayudará.

OneWeb dijo que querían ser «líderes de pensamiento en el espacio responsable» y que estaban poniendo sus satélites en una órbita de 1.200 kilómetros para no interferir con las observaciones astronómicas.

Ruth Pritchard-Kelly, vicepresidenta de OneWeb, dijo: «Elegimos una órbita como parte de nuestra dedicación al uso responsable del espacio exterior… Y también hemos hablado con la comunidad astronómica antes de lanzarnos para asegurarnos de que nuestros satélites no sean demasiado reflectantes, y que no haya interferencias de radio con su radio astronomía».

Añadió que no debería ser un caso de tener que elegir entre la conectividad y la astronomía.

«No hay duda de que el mundo entero tiene derecho a estar conectado a Internet… …así que va a suceder. Y probablemente tres o cuatro de estos sistemas van a suceder», dijo.

«Y la cuestión será trabajar con las otras partes interesadas para asegurarnos de que no estamos interfiriendo con ellas, ya sean las tecnologías de satélite existentes, o el teléfono móvil sobre el terreno, o la comunidad astronómica».

«Sabemos que lo vamos a resolver con todo el mundo».

Los observadores de estrellas estarán observando los cielos para ver si se puede encontrar un compromiso.

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