El problema del adelgazamiento de los hielos marinos del Ártico

Al amanecer, los líderes de la expedición se alinean con binoculares en el puente del rompehielos Polarstern. El día está nublado y la luz es plana. Nuestro barco está flotando frente a un mosaico de hielo nuevo oscuro y nieve blanca que se parece mucho a cualquier otro. Me toma un minuto darme cuenta de que hay un témpano mucho más grande en la distancia.

cambio climático en el ártico

«Acabamos de estacionar tan lejos para no dañarlo», dice Stefan Hendricks, del Instituto Alfred Wegener (AWI), experto en hielo de la expedición al Mosaico, el mayor viaje científico al Ártico Central de todos los tiempos. Justo enfrente de la proa del barco hay un plomo congelado – una gran fractura en el hielo marino – cubierto por una fina capa de hielo gris negruzco. Más allá del plomo está la extensión blanca del témpano. (Lea más sobre la misión mosaico al Ártico.)

Matt Shupe, de la Universidad de Colorado, que tuvo la idea inicial de la expedición, y Markus Rex, de AWI, que ahora la dirige, se inclinan sobre un par de imágenes en una pantalla. Intentan orientarse y hacer coincidir la información del radar del barco con lo que pueden ver por la ventana. Están observando un gran témpano de hielo, de unos 2,5 km (1,5 millas) por 3,5 km (2,2 millas), en forma hexagonal alargada. Están evaluando su potencial como hogar para la expedición durante el próximo año.

Hay una nueva actitud, mucho más cautelosa hacia este pedazo de hielo.
Como uno de los pocos periodistas invitados a unirse a los científicos de Mosaico en su viaje al Ártico, será en algún lugar donde yo también pueda pasar tiempo durante las próximas semanas antes de comenzar el largo viaje de regreso a casa. Es un momento tenso, ya que gran parte de la expedición dependerá de esta elección.

Rex parece convencido de que el témpano que tenemos delante es el que aparece en la imagen de satélite. «Creo que tenemos el trozo de hielo adecuado«, dice.

El primer oficial guía el barco hacia él en una línea curva. Con otros témpanos que hemos encontrado hemos recortado un trozo del borde con el barco para ver qué tan grueso es. A medida que nos acercamos, pregunto si haremos lo mismo con éste. «No, no,» dice Hendricks.

Hay una nueva actitud, mucho más cautelosa hacia este pedazo de hielo. «No tenemos muchos témpanos», dice Allison Fong, líder del equipo de ecología de Mosaico. «No deberíamos estar destruyendo ninguna, digámoslo así.»

A medida que nos acercamos al témpano, tenemos que cortar a través de un trozo de hielo vecino. Grandes fragmentos se mueven verticalmente junto al casco para revelar una sección transversal. Un palo de medición de dos metros de color rojo y blanco, pintado a intervalos de 50 cm (20 pulgadas), señala desde una cubierta inferior para ayudar al equipo que está en el puente a juzgar su grosor. Recientemente, la sólida capa de hielo azul entre la nieve en la parte superior y el hielo podrido en la parte inferior, rara vez ha pasado de la primera gradación en la vara de medición.

El equipo mira por las ventanas de estribor. «Eso es espeso. Ese es un punto… es más de un[metro]», dice Fong. Si el témpano vecino que hemos estado observando es el mismo, podría ser prometedor. «Incluso los nuevos trozos congelados, también son lo suficientemente gruesos.»

La nueva capa en la parte superior es el hielo firme que puede soportar el peso. El hielo podrido más antiguo que se encuentra debajo no es confiable, aunque hay una pregunta acerca de si una capa más gruesa ayuda o dificulta la recongelación durante el invierno.

«Mira este trozo», dice Fong, señalando otro gran trozo de hielo de más de un metro (3,3 pies) de grosor que se ha relajado hacia arriba en el lado de estribor.

De cerca, sin embargo, el témpano en sí no parece particularmente imponente. Su superficie está a nivel con el agua que se está congelando en sus bordes. No hay ninguna plataforma sobre el agua que ofrezca protección y refugio. En su lugar, el témpano se funde perfectamente con el mar que lo rodea, elevándose en la distancia hasta lo que podría ser una zona más escarpada hacia el centro.

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«La cosa es que no estoy seguro de que este pedazo de hielo sea seguro para caminar», dice Rex.

«Estamos demasiado lejos para decirlo«, dice Fong.

«En esa zona de crestas hay agujeros y huecos«, dice Rex, señalando hacia la región central. «Sería bueno tener esos trajes de supervivencia. Toma las carrozas también.»

«Si realmente piensas que no es seguro caminar, entonces no sé lo que quieres hacer allí», dice Verena Mohaupt, líder de logística de la expedición. Una de sus responsabilidades es equipar a las personas para que puedan enfrentar con seguridad los peligros del hielo.

Pero la idea de usar trajes de supervivencia, que son impermeables y ayudan a la flotación en caso de que te caigas al agua, parece dar al equipo un poco de confianza. «Si ustedes van con trajes de supervivencia, no tenemos que preocuparnos«, dice Fong.

Los osos polares son el otro gran peligro en el hielo, además de caer en aguas bajo cero.

Un pequeño grupo de topógrafos que incluye a Shupe y Hendricks explorará el témpano. Mohaupt les da picahielos, cuerdas, dos radios y una mochila de emergencia. También estarán acompañados por un guardia de osos entrenado. Los osos polares son el otro gran peligro en el hielo, además de caer en aguas bajo cero. Los guardias que acompañan a cada grupo que se adentra en el hielo tienen varios métodos de defensa, comenzando con bengalas para ahuyentarlos y terminando con un rifle como último recurso.

Pero cada miembro del partido ha sido entrenado para manejar el rifle en caso de que algo le ocurra al guardia.

Es -6C (21F), con el factor de enfriamiento de los vientos del norte haciendo que se sienta más como -22C (-7F). El equipo de topografía se apiña en una caja de metal rojo con tapa abierta llamada silla de momia, que se parece a la cesta de un globo de aire caliente, para ser levantada por una grúa sobre el costado del barco y bajada al hielo.

El cambio climático ha reducido el hielo del mar Ártico durante décadas. Pero nadie en la expedición se dio cuenta de lo frágil que se había vuelto hasta que llegaron aquí. (Lea acerca de cómo el hielo delgado ha obstaculizado la expedición.)

«Desde el aire se ve tan hermoso», dice Jari Haapala, del Instituto Meteorológico Finlandés. Haapala estaba en el primer vuelo en helicóptero del buque de apoyo ruso Akademik Federov, que ha acompañado a Polarstern en este primer tramo de su viaje. Los vuelos para explorar los témpanos cercanos se han realizado en paralelo con los esfuerzos a bordo de Polarstern. Pero la vista desde el aire era engañosa. Los equipos de inspección han estado perforando el hielo para medir su espesor y calidad.

«Fue increíble ver que los ejercicios se realizaron tan rápidamente«, dice Happala. «Por lo general, el hielo es bastante fuerte, se necesita tiempo para perforar. Fue una gran sorpresa que estos témpanos fueran tan grandes, pero aún no se habían desintegrado».

Esta no es una buena noticia para Mosaico. La expedición necesita un témpano particularmente estable debido a la escala del campamento de investigación que planean construir sobre él. Los científicos quieren pasar el próximo año allí, midiendo la atmósfera, el hielo, el océano, la biogeoquímica y los ecosistemas del Ártico, un plan ambicioso que nunca se ha llevado a cabo a esta escala. Los datos que obtengan ayudarán a responder a una serie de preguntas sobre cómo el cambio climático está transformando el medio ambiente del Ártico, y lo que esto significará para el resto del mundo en las próximas décadas.

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Muchos de los mejores témpanos identificados como de al menos 80 cm de espesor en las imágenes de satélite han resultado ser menos de la mitad de lo que se esperaba.

Hasta ahora, el mayor desafío ha sido encontrar un «punto dulce» desde el que puedan dejarse congelar en el hielo marino y empezar a flotar. Deben evitar pasar a zonas de peligro conocidas, a zonas inaccesibles para las operaciones de reabastecimiento y a la Zona Económica Exclusiva de Rusia, donde no se les permite realizar investigaciones. Si el barco deriva hacia esta zona, habría que apagar los instrumentos y detener la recogida de datos. Pero con el paso del tiempo, ha surgido otro desafío: encontrar un pedazo de hielo en este punto dulce capaz de sostenerlos.

El campamento fue planeado para incluir instrumentación pesada y una pista de aterrizaje, arada por grandes matones, similar a la de los snow groomers que se ven en las estaciones de esquí de todo el mundo. Pero esto parece cada vez menos realista. Muchos de los mejores témpanos identificados como de al menos 80 cm (32 pulgadas) de espesor en las imágenes de satélite han resultado ser menos de la mitad de eso.

«Ponga ese barco al lado de un témpano y la primera tormenta lo atravesará de lado», dice Rex. «Sólo navegará a través del témpano.»

El hielo es engañoso cuando se trata de juzgar la distancia. Sin las señales visuales de la vida ordinaria como referencia -edificios, carreteras, árboles- es difícil saber si las oscuras crestas grisáceas y blancas están a cientos de metros o kilómetros de distancia. Observamos desde la cubierta como la fiesta de la encuesta de hielo se convierte en motas a medida que se adentran en la distancia. Ocasionalmente se detienen para tomar medidas – taladrando agujeros en los que bajan una vara de medición, y haciendo ping-ping a los pulsos electromagnéticos de un dispositivo que arrastran en un trineo. Los pulsos se reflejan en los límites entre la nieve y el hielo, y donde el hielo se encuentra con el agua, dando una indicación de su grosor.

El equipo se va por varias horas, puntos oscuros arrastrándose en filas arriba y abajo del témpano, haciendo una pausa, moviéndose de nuevo a través de la deriva de la nieve y sobre las crestas. Poco a poco, los resultados llegan al puente por radio. Escuchamos de profundidades primero de 60cm (dos pies), y luego de más de 1m (3.3ft). Al final del día se está formando una imagen detallada del témpano y está claro que no es como los otros pedazos de hielo que hemos encontrado.

Pero Rex sigue siendo cauteloso. «Presupuestamos mirar 20 témpanos», dice. «Este es nuestro segundo. Me sorprendería que nuestro segundo piso fuera el único. Hay expectativa en este período y la gente se pone nerviosa. Eso no es lo que queremos».

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A pesar de la afirmación de Rex de que vamos adelantados, es urgente llegar a una decisión. La altura del sol que se eleva sobre el horizonte es cada día más baja y pronto no aparecerá en absoluto, haciendo que el trabajo práctico sobre el hielo sea mucho más difícil.

«Tenemos que tomar una decisión sobre este témpano tan pronto como podamos», dice Matt Shupe, cuando regrese del témpano. «Tiene sus cualidades que pueden ser buenas o malas. Pero si estamos probando muchos otros témpanos, entonces vamos a tener que sacarlos más rápido. Ya hemos pasado algún tiempo con este tipo.»

Después de un día más en el hielo, queda claro que este témpano tiene una sección central fuerte, con profundidades de hielo de hasta 5m (16ft) – un espesor hasta ahora inigualable por todo lo que los dos barcos han encontrado hasta ahora. Parece haber sido creado a partir de varios témpanos que se fusionan bajo alta presión. Shupe llama a esta zona escarpada la «fortaleza». Aparece como una mancha luminosa y brillante en las imágenes satelitales que el equipo está usando, que de otro modo serían de color gris oscuro.

«En esa gran parte, la parte blanca, es una zona de guerra», dice Shupe. «Estaba parado en el medio de esto, como, ‘¿cómo conseguiríamos una máquina de nieve a través de esto?'» De alguna manera encontramos formas. Pero había áreas que se caían como a 3 metros (10 pies) – obviamente no querías ir allí».

Más allá de la fortaleza, hay dos grandes zonas más llanas. El mayor de estos dos parece estar hecho de hielo más o menos típico de la región. Permitiría a la expedición estudiar lo que está ocurriendo con el hielo del mar Ártico, común y corriente, que está desapareciendo rápidamente.

«Aunque es muy poco homogéneo, muy resistente, sigue siendo un sólido trozo de hielo que se puede utilizar para amarrar el barco», dice Rex. «Por lo tanto, creo que esto en sí mismo podría ser un buen argumento para usar este pedazo de hielo. Entonces podemos hacer mucha ciencia en la otra parte aquí, que se caracteriza sobre todo por estanques de fusión y algunas estructuras estriadas».

El análisis preliminar sugiere que el hielo en esta región es mucho más joven de lo que se suele ver en esta época del año. El hielo alrededor del barco comenzó a formarse hace unos 300 días, unos dos meses después de la aparición habitual de la helada invernal del Ártico. Esos dos meses de ausencia de congelación marcan una gran diferencia, reduciendo el espesor del hielo a la mitad aproximadamente.

Después de dos agotadores días de trabajo en el hielo por parte de Shupe, que ahora está luchando contra un resfriado, y el resto del equipo de reconocimiento, la primera vez que Rex observa de cerca el témpano es en helicóptero. El témpano, claramente muy dinámico, ya ha cambiado.

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Una gran grieta atraviesa el hielo de oeste a este, casi cortando una quinta parte del témpano más allá del borde norte de la fortaleza. Hay una tormenta que debe pasar la semana que viene y el témpano está en una zona de cizallamiento, con corrientes que lo arrastran en diferentes direcciones. No se espera que esta sección del témpano dure mucho tiempo. «Esto es un hielo muy delgado, muy plano, recién formado», dice Rex. «Creo que vamos a perder esta.»

Pero el resto del témpano, en particular la fortaleza, aún parece sólido. Para tomar la decisión final, los líderes de ambas naves se reúnen en Polarstern.

«El témpano estándar de este año, debido al cálido verano y a las condiciones generales de hielo, no es realmente adecuado para amarrar un barco a él y establecer un gran campamento de investigación», dice Rex. «Así que, la tarea que enfrentamos ahora mismo, lo que tenemos que resolver, no es buscar el témpano perfecto para nuestra expedición, sino seleccionar el mejor que podamos encontrar».

Los resultados de los estudios realizados por el Federov revelan más de la misma clase de témpanos que se han encontrado por todo el Ártico este año. Desde el Polo Norte hasta el Mar de Chukchi, los helicópteros Mil Mi-8 rusos de largo alcance han encontrado una imagen consistente a lo largo de una gran extensión del Ártico Central. Los témpanos grandes son pocos y están muy alejados. Los que existen son universalmente delgados y están plagados de estanques de deshielo.

Después de las formalidades, la discusión es bastante breve. Está claro que sólo hay una opción viable.

Unos días más tarde, Polarstern amarra en el piso de la fortaleza, a 85 grados al norte y 137 grados al este. No, como estaba previsto originalmente, alineando el barco cuidadosamente hasta un borde para no dañar el frágil hielo exterior, sino apisonando ruidosamente 500 metros (1.640 pies) hacia la fortaleza. El capitán quiere estar seguro para conseguir el mejor amarre.

«Se llevó el barco bastante rápido», dice Shupe. «Afortunadamente no hubo mucho daño en el hielo circundante.»

En los próximos días el equipo comenzará a construir su campamento de hielo alrededor de Polarstern, colocando cuidadosamente el equipo que el hielo puede soportar hasta que se vuelva más grueso durante el invierno. Por su parte, el Akademik Federov instalará una serie de puestos avanzados que se extenderán decenas de kilómetros alrededor, liberando decenas de boyas y estaciones de teledetección que ofrecerán una imagen más amplia del medio ambiente ártico más allá del témpano central. Si el campamento central es la fortaleza, entonces estos serán los puestos fronterizos del campo de investigación de Mosaico.

Para ver este campamento más amplio establecido, me traslado al barco ruso a través de su propia silla momia – ésta parece una jaula de pájaros gigante adornada con cuerdas descoloridas y boyas de plástico. Solo en la jaula con mis maletas, suspendidas entre barcos sobre los fragmentos de hielo flotante, me doy cuenta de que la silla de la momia tiene un rebote desconcertante. Debajo de esta piel inmóvil y congelada se encuentran 4.000 metros de océano Ártico, que se encuentra en un frío y perecedero. Los mundos cálidos dentro de las dos naves parecen frágiles y pequeños en comparación.

Afortunadamente se tarda menos de un minuto antes de que yo esté en la proa del Akademik Federov. Con la ayuda de media docena de personas, envuelvo mi equipo y me escapo en el barco que será mi nuevo hogar.

Pero no puedo evitar la sensación que tuve durante el traslado. Pronto bajaré del Federov y entraré en esa delgada corteza de hielo, muy lejos de cualquier tipo de suelo sólido.

Norte Congelado

El cambio climático ya está transformando el Ártico. En muchas zonas, lo que era hielo ahora es agua abierta. Pero en los lugares más inaccesibles del extremo norte, ¿cuánto ha cambiado? ¿Y cuáles serán los efectos en cadena para el clima global?

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